最初にそれは小惑星を打ちました。 現在、NASAの宇宙船の暴れは続き、別のスペースロックに穴を開ける可能性があります。

OSIRIS-REX宇宙船は、サンプルをすくい上げるために昨年ベンヌと呼ばれる小惑星の表面を(簡単に)叩き、地球に戻る途中です。 それは2023年に家に到着し、熱心な科学者が地球の水と生命の起源を解読するのを助けるかもしれないサンプルでいっぱいのカプセルを排出します。

しかし、宇宙船にはたくさんの燃料が残っています。 そのミッションチームは疑問に思いました:それはどこかに行くことができますか?

はい、わかりました。 そして、どこでもだけでなく、最も有名な地球近傍小惑星の1つであるアポフィス。

「そこに行けることがわかったとき、私たちはかなり興奮していました」と、今週ニューオーリンズで開催されたアメリカ地球物理学連合の秋の会議で調査結果を発表した、ミッションの科学チームチーフであるアリゾナ大学のマイケルノーランは言いました。

アポフィスはかつて地球に最大の脅威をもたらした小惑星であると考えられていました。 2004年に発見された後、天文学者は2029年に私たちの惑星に衝突する可能性を37分の1と評価しました。これは、小惑星の記録された歴史の中で最も高いものです。 直径1,000フィートでは、それが衝突しても地球上の生命を終わらせることはありませんが、直径数百マイルの領域を間引きます。

「とても怖かった」とノーラン博士は言った。

後で更新された分析は、地球の軌道の周りを踊る小惑星が私たちの惑星に影響を与えないことを示しました。 しかし、それでも2029年4月に、いくつかの静止衛星の軌道の内側で、わずか20,000マイルの距離で接近し、ヨーロッパ、アジア、アフリカで肉眼で見えるように十分に接近します。

偶然にも、地球上のミッションコントローラーがOSIRIS-REXに、サンプルを落とした後に惑星の3つのフライバイを完了するように指示した場合、アポフィスに到達することができます。 小惑星が私たちの空を飛ぶとき、OSIRIS-REXはわずか1時間遅れており、2029年6月に寄り添う準備ができています。

「それは一種のまぐれです」とノーラン博士は言いました。

アポフィスは地球に脅威を与えませんが(少なくとも次の世紀かそこらの間)、それを研究することで、このサイズの小惑星について多くのことを知ることができます。 現在、2029年にアポフィスを訪問する他のミッションは計画されていませんが、そうする提案があります。

来月、OSIRIS-REXチームは、ミッションを延長するという提案をNASAに提出し、4月までに決定が見込まれます。 先に進むと、宇宙船は到着してから18か月かけてアポフィスを研究します。

アポフィスを周回している間、OSIRIS-REXは表面を急降下して高解像度の画像を撮影しました。 これには、小惑星が通過したときに地球の引力によって引き起こされた地滑りの証拠を探すことも含まれます。

宇宙船はまた、表面に降下し、そのスラスターを使用してその表面に穴を開けようとします。 目標は、小惑星が何でできているかを解明するのを助けて、地下の物質を露出させることです。

「アポフィスは、組成的には危険になる可能性が最も高い種類の小惑星です」とノーラン博士は言いました。 「材料特性は、その構造が何であるかを理解するのに役立ちます。」

これは次に、地球をアポフィスまたは別の小惑星から救うという将来の任務に情報を与える可能性があります。 科学者は、その質量、密度、構造を解明することで、小惑星がどれほど海綿状または硬いのかを知り、同様の物体をどのように扱うのが最善かを教えてくれます。

「私たちは自分たちが何を扱っているのかを本当に理解する必要があります」と、OSIRIS-REXミッションに関与していないアリゾナ州立大学の天文学者であるジムベルは言いました。 「これは固い岩の塊ですか? この軌道を変えることはできますか? 抜本的な対策を講じる必要がある場合、それを破壊し、小さな断片に爆破することはできますか?」

先月開始されたNASAの進行中のDARTミッションは、軌道を変えることができるかどうかを確認するために小さな小惑星にぶつかることによって、それほど異ならない実験を行っています。

カリフォルニアのジェット推進研究所にあるNASAの地球近傍天体研究センターのDavideFarnocchia氏は、アポフィスの接近通過は、このサイズの小惑星を間近で観察する「素晴らしい機会」であると述べました。 それはまた、アポフィスが地球に将来の脅威をもたらすかどうかのより良い理解につながるでしょう。

アポフィスの後、OSIRIS-REXはさらに別の小惑星を訪れるのに十分な燃料を持っているかもしれません。 または、アポフィスの表面に配置して、「追跡ビーコン」として機能させることもできます、とノーラン博士は言いました。

予算の制約や、OSIRIS-REXがアポフィスの軌道を誤って変更し、地球を脅かす可能性があるなどの問題により、延長されたミッションが承認されるかどうかが決まる可能性があります。 しかし、それはミッションのエキサイティングな次の章を証明する可能性があります。

「これほど大きなものが地球にやってくるのは、千年に一度です」とベル博士は言いました。 「私たちはそれを利用する必要があります。」

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